Le saviez-vous : Comment naissent les îles ?


On parle souvent de la montée des eaux et des terres qui disparaissent englouties sous les flots. Mais le phénomène existe aussi dans l’autre sens : en moyenne, on estime qu’une île apparait tous les 20 ans sur notre planète. Et cela semble s’accélérer.

Au Japon, quatre ou cinq îles ont vu le jour depuis la fin de la guerre du Pacifique il y a 75 ans. En 1963, on suivait pour la première fois grâce à la télévision, toutes les étapes de la naissance de l’île de Surtsey en Islande, sortie du fond des océans. En 2011, on découvrait l’apparition d’une nouvelle île dans l’archipel de Zubair, au large du Yémen. 3 ans plus tard, une éruption souterraine faisait surgir des eaux la petite île de Hunga Tunga-Hunga Hapaï de l’archipel des Tonga. Quelques mois plus tôt, c’était au tour du Japon de baptiser un nouvel îlot dans le petit archipel volcanique d’Ogasawara

ile-de-surtsey-iceland
La naissance de l’île de Surtsey en Islande, photo du 2 décembre 1963 – AFP

Émergeant suite à une éruption volcanique sous-marine, la création de ces îles dépend d’une condition toute simple : il faut que la distance entre le volcan et la surface de l’eau soit très faible, de quelques dizaines de mètres seulement. Car ces terres sont formées par les jets de matière qui se superposent lors des éruptions, les projections brûlantes de magma mélangées à l’eau et à l’air produisant des argiles aussi résistants que du béton.

Si c’est de très loin la façon la plus rapide dont se forment les îles, ce n’est pas la seule. Les îles peuvent également naître avec la montée des eaux (comme par exemple Noirmoutier en Vendée), ou du fait de la dérive des continents. Elle peuvent émerger aussi là où les plaques tectoniques s’entrechoquent, provoquant des plis sur la croûte terrestre, qui peuvent aller jusqu’à percer l’océan, à l’image de la Barbade dans les Caraïbes. La principale différence avec les îles volcaniques, c’est qu’il faut alors plusieurs millions d’années pour que la terre émerge de l’eau.

Quelque soit la cause de leur apparition, ces nouvelles îles sont de véritables trésors géologiques pour les chercheurs qui peuvent assister en direct à la naissance de nouveaux écosystèmes, et pour comprendre l’arrivée des plantes et de la faune et la colonisation du monde vivant.

Quelles sont les premières formes de vie qui apparaissent sur ces îles ?

D’abord les bactéries, les graines et les poussières qui sont transportées par les vents. Ensuite les mousses, lichens et insectes. Les oiseaux marins viennent enfin coloniser les lieux, leurs déjections faisant apparaître à leur tour de nouvelles espèces végétales. Le phénomène est exponentiel et surtout très rapide. La vie n’attend jamais très longtemps avant de se manifester.

ile de Hunga Tunga-Hunga Hapaï 1
L’apparition de la vie sur l’île de Hunga Tunga-Hunga Hapaï (visible sur la colline du fond)

Il semblerait même que l’observation de ces nouvelles îles pourrait nous donner de précieux renseignements sur la vie sur Mars. En effet, la planète rouge possède elle aussi de nombreuses anciennes îles volcaniques, qui étaient vraisemblablement entourées d’eau au moment de leur apparition. Pour Jim Garvin de la NASA, ces anciennes îles sont un terrain de recherches idéal pour la quête de traces de vie passées car elles ont pu être un terreau fertile, en cumulant chaleur et humidité.

« Ce genre d’île pourrait avoir existé sur Mars il y a deux ou trois milliards d’années, des lacs et des petites mers comblant les dépressions, des plans d’eau persistants », explique Jim Garvin.

Mais nos scientifiques doivent faire vite pour les étudier, car ces îles vierges sont vouées à disparaître en raison de l’érosion naturelle qui inéluctablement les replongera tôt ou tard dans le néant des océans.

* l’image mise en avant est l’île de Hunga Tunga-Hunga Hapaï, apparue en 2014.

Répondre

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l'aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s