Pourquoi la baleine fait-elle des sauts hors de l’eau ?


Les baleines, à l’instar de nombreux autres mammifères marins, adorent sauter hors de l’eau en faisant des bonds gigantesques. Une étude australienne, parue dans la revue scientifique Marine Mammal Science en 2017 a permis d’expliquer ce comportement : ces sauts leur permettent de communiquer.

Dans le cadre de l’étude, les scientifiques ont analysé le comportement des baleines à bosse pendant un an. Ils ont concentré leur attention sur les mouvements des nageoires pectorales et de la queue lors des sauts. Ils se sont également penchés sur les conditions écologiques pendant la migration des baleines, et leur nombre dans le troupeau. Les observations comprenaient enfin une surveillance acoustique en continu des animaux.

L’étude a démontré que les baleines à bosse s’écrasent à la surface de l’eau pour communiquer, non pas au sein d’un même groupe, mais avec un autre groupe de mammifères éloigné. Ce phénomène, appelé aussi « breaching » a donc une fonction sociale. Il peut ainsi s’agir de prendre la décision d’accueillir ou non un nouveau membre dans la famille, ou bien de laisser partir un des siens dans un autre groupe. Ce comportement a lieu surtout durant la période de migration, «une période où les animaux devraient conserver leur énergie», analysent les chercheurs.

Ce comportement, précise l’étude, est moins observé lorsque le groupe le plus proche est à une distance inférieure à 4 kilomètres. Car plus près, les baleines utilisent leur chant pour communiquer entre elles. Pour soulever son corps de plus de 20 tonnes, la baleine se propulse grâce aux puissants muscles de sa queue qui font onduler sa colonne vertébrale. Elle sort ainsi de l’eau à une vitesse de plus de 25km/h, ce qui crée un son si puissant lorsqu’elle retombe, qu’il porte effectivement plus loin que son signal vocal. D’ailleurs, durant les observations, les sauts étaient plus fréquents lorsqu’il y avait trop de bruit dans l’eau ou lorsque les conditions météo rendaient les vocalises inefficaces.

Mais ces animaux de plusieurs dizaines de tonnes ne sautent pas uniquement pour converser les uns avec les autres. Lorsque les baleines élèvent leur corps hors de l’eau, c’est aussi pour démontrer leur force. En effet, le mouvement effectué de torsion pour réussir à sortir de l’eau, demande beaucoup de puissance au mammifère. Pour cette raison, les mâles peuvent le faire pour attirer les membres du sexe opposé ou afin de montrer un comportement agressif face à un rival.

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