Pourquoi voler d’ouest en est est-il plus rapide ?


Peut-être l’avez-vous déjà remarqué : Un vol entre Paris et New-York est plus long que le vol en sens inverse. Il peut prendre jusqu’à 45 minutes de plus. La raison est à chercher du côté des vents en altitude.

Entre 10 et 16 kilomètres d’altitude, les avions doivent faire face à des vents que l’on appelle des courants-jets (ou Jet Stream). C’est la différence de température entre l’air polaire froid et l’air tropical plus chaud qui génère ces vents. Ceux-ci se forment près des pôles et des Tropiques, et se déplacent d’Ouest en Est dans des couloirs qu’empruntent les avions, à la manière d’autoroutes du ciel. Les vents peuvent atteindre entre 110 et 200 km/h en moyenne, et les couloirs plusieurs milliers de kilomètres de long pour des centaines de large sur 1 à 5 kilomètres d’épaisseur. Et au centre du tube, on peut mesurer des vitesses maximales de 360 km/h.

Des courants-jets locaux existent également. Durant l’été boréal, des courants-jets peuvent se former dans les régions tropicales orientales, généralement dans une région où un air sec rencontre un air plus humide dans les hautes latitudes.

Si les avions volent vers l’est, ils peuvent accéder à ces courants et voler avec un vent arrière, réduisant leur temps de trajet. Inversement, lorsqu’ils volent vers l’ouest, ils rencontrent un vent de face.

Ces couloirs venteux sont désormais inclus dans la planification des itinéraires de vol des avions. Depuis que l’on a identifié ce phénomène, des vols directs et réguliers sur des distances très longues, comme Tokyo et Honolulu par exemple, ont pu voir le jour, alors qu’elles étaient avant théoriquement impossibles à faire sans escale pour faire le plein de carburant.

Les courants-jets sur la Terre

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