Série licornes : Bytedance


Pour ce nouvel épisode de notre saga sur les licornes, focus sur la start-up star de ces dernières années, le leader chinois des technologies d’intelligence artificielle et développeur de TikTok : ByteDance. Avec une valorisation estimée à 140 milliards de dollars, elle est tout simplement la licorne la plus importante au monde.

ByteDance a été créée en 2012 par Zhang Yiming. Il est ingénieur en informatique, diplômé de l’Université Nankai de Tianjin. Bien qu’il soit l’une des personnes les plus riches de Chine (5ème fortune chinoise selon Bloomberg), Zhang Yiming reste extrêmement discret sur sa vie privée. Aujourd’hui, sa richesse est estimée à 44,5 milliards de dollars.

Dès la création de l’entreprise, Zhang Yiming lance un premier produit, Toutiao (« les titres du jour »), agrégateur de médias qui propose des actualités personnalisées en fonction des intérêts de chacun. En 2016, Toutiao compte déjà plus de 100 millions d’utilisateurs. En 2017, ByteDance rachète à Cheetah Mobile l’application News Republic, concurrent de Toutiao.

Zhang Yiming

La même année, il lance Douyin, une application mobile de partage de vidéos courtes pour le marché chinois, dont une version internationale est lancée en 2017 sous le nom de TikTok. Plateforme de partage de vidéos s’articulant autour de différents thèmes (musique, cuisine, danse, mode, etc.), TikTok permet aux utilisateurs de tourner des vidéos d’environ 60 secondes sur une grande variété de chansons et de scripts. Les internautes peuvent poster toutes sortes de contenus, seuls ou en duo avec d’autres utilisateurs, tout en ayant la possibilité d’intégrer des effets spéciaux et des filtres. Sa force ? Elle possède une interface simple et addictive et dispose de puissantes fonctionnalités de montage, de filtres, d’autocollants et d’effets spéciaux, permettant de rendre le contenu plus riche et plus amusant. L’appli est aussi conçue pour créer une dépendance rapide et maximale; elle a élargi son audience en s’enrichissant de nouvelles fonctionnalités (live-streaming, e-commerce…), puis en faisant appel à des célébrités et des influenceurs.

L’expansion internationale commence véritablement avec le rachat pour près de 1 milliard de dollars de Musical.ly, une appli développée à Shanghai mais conçue dès le début pour l’international. Avec son concept simple et efficace – se prendre pour son chanteur préféré -, Musical.ly est déjà ultra-tendance en Asie, en Europe et aux Etats-Unis lorsqu’elle fusionne avec TikTok à l’été 2018.

En août 2018, Bytedance opère une levée de fonds de près de 3 milliards de dollars, ce qui en fait la start-up la plus valorisée au monde, à 75 milliards, devant Uber. Ses investisseurs sont l’entreprise technologique japonaise SoftBank et son fonds de placement Vision Fund, et des entreprises américaines de capital-risque.

Bien qu’elle soit surtout connue pour l’application TikTok, ByteDance s’est rapidement diversifiée dans d’autres secteurs. Actuellement l’entreprise génère beaucoup de revenus par le biais de plateformes de distribution de contenus basées sur l’apprentissage automatique. ByteDance s’est aussi diversifiée dans la banque numérique, ou dans les contenus humoristiques avec ses applications Xigua et Pipixia, qui sont très populaires en Chine.

En 2020, ByteDance ouvre son premier bureau en France, à Paris, qui rassemble une quinzaine de salariés en charge de développer les produits de l’entreprise sur le marché français.

En mars 2021, ByteDance annonce l’acquisition de Moonton Technology, un studio de jeux vidéo auteur de Mobile Legends, un clone mobile de League of Legends, pour 4 milliards de dollars. En mai 2021, Zhang Yiming a annoncé qu’il quitterait ses fonctions de directeur général fin 2021 afin de se consacrer à la stratégie à long terme de l’entreprise, laissant la place à Liang Rubo, cofondateur de Bytedance et jusqu’ici responsable des ressources humaines. Il gardera toutefois son siège au conseil d’administration.

Slogan de Bytedance dans les bureaux de la société

La pandémie de Covid19 n’a pas freiné la croissance de ByteDance, bien au contraire. Elle aurait même augmenté de 130% durant le premier trimestre de 2020.

Pour l’avenir, la volonté de ByteDance est de dépasser les travaux occidentaux en matière d’intelligence artificielle. En effet, la majorité des brevets en la matière sont encore détenus par IBM et Microsoft. Pour cela, Zhang Yiming compte attirer les meilleurs talents du monde en matière d’intelligence artificielle, et a annoncé être même prêt à les payer jusqu’à 3 millions de dollars par an à ses employés.

Dans les projets ambitieux de ByteDance, on retrouve ainsi le streaming musical. En effet, la start-up souhaite se lancer sur le marché dans le but de concurrencer Spotify, le géant suédois numéro 1 dans le monde. Son produit apportera en plus un réseau social musical où les utilisateurs pourront poster des commentaires, échanger et apprendre en temps réel les paroles d’une chanson. Pour cette nouvelle application, ByteDance peut compter sur son expérience avec TikTok où la musique est déjà au cœur de l’app.

Néanmoins, ce type d’applications mobiles utilisant les données de ses utilisateurs, ByteDance été à plusieurs reprises accusée par l’administration Trump d’espionnage et de vol de données. La commission de la sécurité intérieure et des affaires gouvernementales du Sénat américain a de fait adopté à l’unanimité un projet de loi visant à interdire TikTok sur les téléphones de fonction des agents du gouvernement, le 12 mai 2021. En Inde, TikTok a été également interdite en juin dernier au nom de la sécurité nationale.

Mais cela ne va guère entacher la croissance phénoménale de ByteDance. Avec ses nombreuses réussites dans son domaine de prédilection, l’intelligence artificielle, et ses projets ambitieux, la licorne chinoise pourrait bien rivaliser avec les GAFA américaines dans un futur plus ou moins proche. Le succès mondial de TikTok n’est que la partie émergée de l’iceberg aujourd’hui, et alors que ses nouveaux produits s’imposent petit à petit comme des références, ByteDance est bien partie pour dépasser les BATX dans les 5 prochaines années. En forte croissance, ByteDance a prévu de prendre le chemin de la Bourse fin 2021.

Quelques chiffres :

  • Chiffre d’affaires de 17 milliards de dollars en 2019, dont 3 milliards de bénéfice net
  • Valorisation à 180 milliards de dollars en mai 2021
  • 100 000 salariés dans 30 pays
  • En 2020, TikTok est l’application la plus téléchargée dans le monde (2 milliards d’utilisateurs)
  • 1,5 milliard d’utilisateurs mensuels et 700 millions d’utilisateurs quotidiens pour l’ensemble des applications de ByteDance
  • En France, plus de la moitié des jeunes filles de 11 à 14 ans utilisent TikTok, selon l’association Génération Numérique.

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