Le saviez-vous ? 20 faits étonnants sur le monde végétal


Malgré le fait qu’elles soient les producteurs primaires à la base des chaînes alimentaires et qu’elles constituent environ 90 % de la biomasse planétaire, le regard que nous portons sur les plantes n’est pas toujours très valorisant. Leur caractère immobile et leur apparente absence de mouvement les a longtemps reléguées à un monde inférieur à celui des animaux et des humains, vivant mais inerte.

Pourtant, aussi discrètes paraissent-elles, les plantes témoignent d’une capacité d’adaptation extraordinaire. Elles perçoivent par exemple la gravité, le vent et leur position qu’elles peuvent corriger. Elles communiquent entre elles pour survivre. Elles sont dotés d’une certaine mémoire et d’une capacité à apprendre de leurs expériences. Certains scientifiques estiment de fait qu’elles possèdent une forme d’« intelligence », et depuis 20 ans, les découvertes scientifiques sur le sujet ne cessent d’évoluer. Voici 20 faits étonnants sur le monde végétal, qui n’a pas fini de nous surprendre…

1/ Il existe quelque 320 000 espèces de végétaux et l’on en trouve sur tous les continents, même en Antarctique. Parmi ces végétaux, on estime qu’il existe 60 065 espèces d’arbres actuellement connues de la science, sur notre planète.

2/ Les arbres n’existaient pas pendant les premiers 90% de l’histoire de la Terre. La Terre a 4,5 milliards d’années, et on pense que les plantes l’ont colonisée il y a seulement 470 millions d’années. Les premières plantes étaient des mousses et des hépatiques sans racines profondes. Les plantes vasculaires ont suivi il y a environ 420 millions d’années, et les arbres sont apparus seulement il y a 380 à 385 millions d’années.

3/ La banane et le riz ont plus de gènes que l’être humain : 26 000 pour les hommes, contre 36 000 gènes pour le fruit exotique et 50 000 gènes pour le riz.

4/ Le Gingko a survécu à trois extinctions de masse. Cet arbre asiatique est apparu il y a plus de 270 millions d’année, avant même que les dinosaures n’existent.

Feuille de Gingko Biloba

5/ Il existe plus de 2 000 espèces de cactus dans le monde. Le plus petit ne mesure que 1,3 cm, tandis que le plus gros peut atteindre 19 mètres de haut. 31 % des cactus sont aujourd’hui en voie de disparition, notamment à cause de l’agriculture.

6/ On sait comment les plantes se reproduisent depuis seulement 2 siècles. Le naturaliste suédois Carl Von Linné découvre vers 1750 que le pollen contenu dans les fleurs sert à leur reproduction. Il est le premier à parler d’organes sexuels pour les plantes. Choquant pour l’époque, ses cours de botanique sont interdits aux femmes.

7/ Le mot banane vient du mot arabe banan et signifie « doigt », en référence à son fruit digitiforme. Dans la continuité, une grappe de bananes s’appelle « une main ».

8/ Le bambou est la plante boisée qui pousse le plus rapidement. Le bambou de Birmanie (Bambusa burmanica) a la croissance la plus rapide au monde : Il peut pousser de 91 cm par jour. Une technique de torture asiatique consistait autrefois à asseoir une personne au-dessus de ce bambou et attendre que ce dernier pousse…

9/ Environ 85% de la vie végétale mondiale se trouve dans l’océan. Il existe des milliers de plantes océaniques, notamment le phytoplancton, les herbiers marins, et plus de 130 000 types d’algues. Les eaux de l’Océan Arctique, bien que recouvertes de glace, sont plus riches en plantes aquatiques microscopique que toute autre partie marine de la biosphère.

Forêt sous-marine de Kelp en Afrique du Sud, image tirée du fil « la Sagesse de la Pieuvre » de Pippa Ehrlich et James Reed, 2021

10/ Le mot « orchidée » tire son origine du mot grec « orchis« , qui veut dire « testicule« .

11/ 90% des aliments que nous consommons proviennent de seulement 50 espèces de plantes comestibles, mais il existe plus de 80 000 plantes comestibles dans le monde.

12/ Les plantes « calaminaires » peuvent pomper le zinc du sol. On les appelle également plantes « métallicoles ». Très répandues en montagne, où les sols ont un taux élevé en zinc, on les trouve aussi sur des terrains pollués, proches des mines ou usines, comme dans le Nord de la France.

13/ La Rafflesia (Rafflesia arnoldii) est la plus grande fleur du monde. Cette fleur se rencontre dans les forêts humides d’Asie du sud-est, notamment en Indonésie, Malaisie et en Thaïlande. Elle peut mesurer jusqu’à 1 mètre de diamètre et peser 11 kilos, soit le poids d’un enfant d’un an. Elle dégage une odeur de viande périmée très désagréable.

Fleur de Rafflesia

14/ La plus petite plante à fleurs du monde, ne mesurant que de 0,1 à 0,2 mm de diamètre, est une Wolffie asiatique (Wolffia globosa). C’est une plante flottante apparentée aux lentilles d’eau.

15/ Les plantes mettent en place des stratégies d’adaptation à leur environnement. Non seulement elles peuvent se mettre à produire des répulsifs pour lutter contre leurs prédateurs, mais certaines envoient également des signaux chimiques pour avertir les arbres voisins d’une attaque à venir (d’insectes par exemple) ou attirer les ennemis de ses ennemis. Ainsi le haricot attaqué par un puceron est capable d’émettre un signal chimique volatil pour attirer un prédateur de l’insecte.

16/ Un grand chêne de 20 mètres de haut a besoin chaque jour de 200 litres d’eau, en moyenne. S’il fait chaud, il peut consommer 600 litres. Et s’il est centenaire, il peut consommer jusqu’à 1000 litres.

17/ La sève du Dragonnier de Socotra au Yemen a la particularité d’être rouge comme du sang. Cette sève, connue depuis l’Antiquité, est appelée « sang-dragon ». Les Grecs, les Romains et les Arabes l’utilisaient comme teinture ainsi que pour ses propriétés médicinales.

Le Dragonnier de Socotra, ou l’arbre au sang du dragon

18/ Une plante « obsidionale » est une plante apparue dans une nouvelle région à la suite d’une guerre. C’est le cas de la Gentiane Jaune, qui sert à faire le pastis. Sans la guerre franco-allemande de 1870, les soldats bavarois ne l’auraient jamais apportée en France, et le pastis n’existerait peut-être pas !

19/ Une superficie de 2000 m2 de gazon produit suffisamment d’oxygène pour une famille de 2 personnes, soit 500 à 600 kg d’oxygène par an, sachant qu’une personne adulte consomme 700 g d’oxygène par jour. De la même manière, un arbre peut filtrer jusqu’à 30 kg de polluants dans l’air chaque année.

20/ Il y a plus d’arbres sur Terre que d’étoiles dans la galaxie. La galaxie comprend 200 à 400 milliards d’étoiles, tandis que la Terre abrite plus de 3 trillions d’arbres, soit 3 milliards de milliards d’arbres. Ce nombre a réduit de moitié en 1000 ans.

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